Pianeta scoperto da poco scompare senza lasciare traccia

Mistero Spazio: gli scienziati hanno trovato un nuovo pianeta, ma è scomparso senza lasciare traccia. Trovare pianeti in altri sistemi solari è ancora un compito molto difficile per gli astronomi: è difficile vederli direttamente perché di solito sono oscurati dalla luce delle loro stelle. Quindi il più comune è usare tecniche di osservazione indiretta, anche se nel 2008 un gruppo di astronomi ha riferito di aver ottenuto immagini dirette di un esopianeta in orbita attorno a una stella.

Fomalhaut è una stella distante 25 anni luce, due volte più grande del Sole, ma quasi 20 volte più luminosa. Per osservare stelle lontane e luminose, gli astronomi usano un coronografo, che è un dispositivo che le eclissa artificialmente e consente loro di vedere le cose intorno a loro. Sappiamo che intorno a Fomalhaut c’è un anello protoplanetario: è una stella che ha un sistema solare in formazione. In questo anello, la cui immagine presa dal coronografo sembra molto simile all’Occhio di Sauron, è stato identificato un oggetto orbitante che si pensava fosse un esopianeta.

Pianeta eccentrico

L’osservazione di quell’esopianeta, provvisoriamente chiamato Fomalhaut B e poi Dagon è stata qualcosa di inedito: è stata fatta con un telescopio ottico, l’Hubble. Ciò indicava che si trattava di un oggetto molto grande: è stato calcolato che la sua dimensione fosse tre volte quella di Giove, il pianeta gigante di questo sistema solare.

Pianeta scoperto da poco scompare senza lasciare traccia

Ma quando le osservazioni sono state fatte ad altre lunghezze d’onda che non corrispondono alla luce visibile, nell’infrarosso,

il pianeta Dagon non si poteva osservare. Ciò ha dato agli astronomi un indizio: che potrebbe avere una massa inferiore a quella inizialmente calcolata.

Ma c’erano altri segni che forse Dagon non era esattamente quello che si pensava. Sebbene stesse girando attorno a Fomalhaut, stava girando in un’orbita molto eccentrica. Cioè, stava deviando molto dalla traiettoria prevista.

Come può un pianeta sparire?

È sempre interessante studiare gli esopianeti, ma quando coinvolgono un mistero come quello di Dagon, diventa più attraente. Per questo motivo diversi gruppi di astronomi nel corso degli anni hanno continuato a cercare di spiegare cosa stesse succedendo. E’ stato proposto che fosse un pianeta più piccolo, ma che sembrasse più grande perché circondato da una nuvola di polvere.

Fino al 2014 era praticamente impossibile osservare Dagon in orbita attorno a Fomalhaut: non è mai esistito o è semplicemente scomparso?

Con quello che sappiamo ora, anche se sembrava così, Dagon non è mai stato un pianeta piccolo o grande, ma un’enorme nuvola di polvere, il prodotto della collisione di altri oggetti nell’anello protoplanetario di Fomalhaut e che finì per disperdersi.

Ma non rattristiamoci per il pianeta che non lo era! Meglio festeggiare, che grazie a quelle osservazioni abbiamo imparato di più sulla formazione di un sistema solare e che ci ha aiutati a sapere di più su come si è formato il nostro.